Science : Pourquoi nous mentons?

Pourquoi nous mentons

Menteur un jour, menteur toujours, dit un vieil adage. Il s’avère qu’il y a une vérité scientifique derrière cette légende. Des chercheurs ont découvert comment le cerveau rend le mensonge plus facile à mesure que les contrevérités s’accumulent, fournissant une preuve biologique quant aux faits que les petits mensonges gonflent souvent pour devenir de plus en plus grands.

Dans une étude publiée dans Nature Neuroscience, Tali Sharot du département de psychologie expérimentale de l’University College London et ses collègues ont conçu des tests pour analyser les tendances aux mensonges des gens tout en scannant leur cerveau dans une machine d’IRMf. Aux 80 personnes observées dans cette étude ont été montrées des pièces de monnaies dans un bocal en verre, et on leur a demandé de dire à une tiers personnes combien il y en avait.

Dans certaines conditions, tant le participant que le partenaire avaient une récompense si le participant avait menti; dans d’autres, seul le participant été récompensé, ou seulement le partenaire. Dans un autre ensemble de scénarios, le participant ou le partenaire en a bénéficié, mais au détriment de l’autre si le participant a menti. Dans chaque cas, Sharot a documenté les changements dans le cerveau des gens au moment où ils prenaient leurs décisions.

Ils ont constaté que lorsque les gens étaient malhonnêtes, l’activité dans une partie du cerveau appelée l’amygdale, le centre du traitement émotionnel et de l’excitation, a changé. Avec chaque scénario, plus le participant mentait à son partenaire, moins l’amygdale était activée sur l’IRMf. C’est peut-être parce que le mensonge déclenche l’excitation émotionnelle et active l’amygdale, mais avec chaque mensonge supplémentaire, l’éveil et le conflit de dire une fausseté diminue, ce qui rend plus facile de mentir.

Sharot a également constaté que l’amygdale devenait moins active surtout quand les gens mentaient pour se faire du bien. En d’autres termes, l’intérêt personnel semble alimenter la malhonnêteté.

« Une partie de l’excitation émotionnelle que nous voyons lorsque les gens mentent est à cause du conflit entre la façon dont les gens se voient et leurs actions », a déclaré Sharot lors d’un briefing sur les résultats. « Donc je mens pour le bénéfice personnel, mais en même temps, il ne correspond pas à la façon dont je veux me voir, qui est comme une personne honnête. Il est possible que nous apprenions du signal d’excitation … avec moins d’excitation émotionnelle, peut-être que je suis moins susceptible de voir l’acte comme incongru avec ma propre perception de soi.  »

Les chercheurs ont même pu établir comment chaque mensonge entraînait une activation moindre de l’amygdale et ont constaté que la diminution pouvait prédire à quel point la malhonnêteté de la personne augmenterait au cours du prochain essai. La biologie semble soutenir les avertissements que les parents donnent à leurs enfants: ce mensonge en entraîne un autre.

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